波士顿动力公司的机器人正准备离开实验室世界准备好了吗

没有多少机器人公司可以在网上夸耀大批粉丝,但并不是很多机器人公司都像波士顿动力公司那样制造机器人。每次公司分享其机器的新镜头时,它们都会引起轰动。无论是一群牵引卡车的机器人狗还是像人类一样的机器人,他们都能灵活地跳起一套箱子,波士顿动力公司的机器人都是惊心动魄的。

对于我们对未来的感受,他们也是Rorschach测试的一部分,观众要么沉浸在高科技的辉煌中,要么哀叹即将到来的机器人大灾难。当上个月播放的模仿视频显示CGI“Bosstown Dynamics”机器人开启其创作者时,许多人将其误认为是真实的东西 - 这证明了该公司在技术上可行的推动力度。

但是,凭借其所有的工程实力,波士顿动力公司现在面临着最大的挑战:将其稳定的机器人转变为实际的业务。经过数十年的停车场踢腿机,该公司将在今年晚些时候推出其首款商用机器人:四足现货。对于一家花费数十年时间进行长期研发的公司而言,这是一项至关重要的考验。更重要的是,Spot的成功或失败将告诉我们很多关于我们自己的机器人未来的信息。

我们准备让机器走在我们中间吗?

与机器人行业中的任何人交谈,他们将用三个词来总结他们的行业,经过多年的试验和错误磨练:机器人很难。

该行业众所周知是无情的,创业公司和成熟公司经常在没有任何警告的情况下崩溃。就在去年,三家机器人公司在几个月的时间里折叠起来。作为回应,丰田研究所的业内资深人士James Kuffner总结了在Facebook上建造机器人的挑战。“这需要大量的资金,坚定的领导,高技能的员工,资源和基础设施,以及出色的产品和市场战略,”Kuffner写道。“更不用说完美的执行。”

波士顿动力公司的机器人看起来完美无缺,但这部分是因为他们从未在繁忙的商业环境中经营过。自1992年成立以来,该公司一直依赖于国防部和Alphabet等资金雄厚的赞助人。它的早期生活是由政府合同决定的,并且在2013年被谷歌的母公司收购,这是该搜索巨头进入机器人行业的一次失败尝试的一部分。

波士顿动力公司首席执行官Marc Raibert告诉The Verge,那些多年的承包和研究对于将公司带入目前的发展阶段是必要的。

Raibert说:“我们长期以来一直是一家研发公司,致力于推动[并且]制造机器人,试图实现人们对机器人应该是什么的想法。”“而且很自然......正如我们研发它使机器人越来越有用,它让我们明白,'哦,这个东西可以被使用和商业化。'”

“我们很长一段时间以来一直是一家研发公司。”

五角大楼的合同为波士顿动力公司提供了开发尖端腿式机器人所需的时间和空间,例如包装骡子BigDog(最终被军方拒绝过于吵闹),但他们还没有导致一个可销售的机器人。相反,该公司通过为机器提供几十年来一直未能实现的特性:移动性,一直给支持者留下了深刻的印象。

哥伦比亚大学工程学教授霍德利普森解释说,真正的机动性是大多数机器的基础。“我们认为下棋是一件大事,但只是四处走动,协调数百块肌肉是一项令人难以置信的成就,”Lipson告诉The Verge。“大多数情况下,机器人仍然非常笨拙。最小的身体障碍使他们感到困惑。“

因此,今天工厂和仓库中使用的大多数机器都是巨大的,静态的和非智能的东西:旨在留在一个地方并执行重复的任务。相比之下,明天的机器人将变得敏捷和充满活力;能够与人类一起工作,并对不断变化的环境和行为做出反应。顺便说一下,这就是波士顿动力公司如此喜欢在视频中推动和推动机器人的原因。没有什么能比得到肋骨的快速踢,以证明机器人可以应对身体上的不确定性。

利普森说,波士顿动力公司几十年来一直在“试图打破这个无形的流动边界”。但结果是,可销售的应用程序“几乎看起来像是事后的想法。”

“他们当时是政府救济金,然后是GOOGLE救济金。”

这是业内许多人都同意的评估。自动化公司Plus One Robotics的创始人埃里克·尼维斯告诉The Verge说:“他们当时是政府救济金。”“他们没有真正的使命:只是太棒了!但他们已经很棒了。“

商业化的触发因素似乎是该公司2017年被日本科技巨头SoftBank收购。Raibert说,商业化始终是最终目标,但获得SoftBank的重要资源使公司能够将机器人的生产投入更高的档次。“这是其中一个成分,”他说。

Nieves说,软银是一家“毫不掩饰的商业公司”,并希望“获得投资回报”。值得注意的是,日本公司在机器人领域的其他赌注 - 其中包括胡德机器人制造商Aldebaran和仓库自动化的Fetch Robotics--多年来一直在商业环境中销售机器人。

除了将Spot打造成一个可销售的机器人外,该公司还购买了物流创业公司Kinema Systems,为仓库自动化铺平了道路。波士顿动力公司已经开始销售它通过此次收购获得的机器人,使其在新行业中立足。

作为这一新焦点的一部分,Raibert已经成为技术会议现场的熟悉人物。他出现在他标志性的夏威夷衬衫的舞台上,经常用技术演示让观众惊叹,指挥Spot跳跃,小跑和跳舞,就像一个机器人指环。

Raibert的一大承诺是,Spot将成为“机器人Android” - 一个可定制的平台,其他公司可以构建以满足特定需求。“我们专门将其设计为一个平台,因此可以为许多不同的用户进行定制,”Raibert说。“在非常短的时间内,我们将有许多不同的附件可用于定制机器人。”(虽然实际的发布日期和价格尚未确定。)

到目前为止,这些有效载荷包括能够抓取和操纵物体的机器人手臂;传感器阵列包括热像仪和360度摄像头;以及无线电单元,因此Spot可以成为通信的移动中继。这种灵活性意味着波士顿动力公司计划出售和租赁Spot以执行各种任务:从勘测建筑工地和工业建筑到包裹交付和安全应用。

有没有人波士顿动力公司不会卖点?例如,执法部门还是军队?雷伯特并不排除它。“我们热衷于负责任地使用机器人,”他说。“我认为你提出了一个棘手的问题,因为它有很多优势。”

这些应用程序肯定有市场。像Knightscope这样的公司已经提供机器人保安,可以像停车场和商场一样巡逻。虽然这些机器人比人类便宜(Knightscope的成本约为每小时7美元),但它们受到轮式设计的限制。限制是一个问题,楼梯是不可能的。Knightscope机器人在2017年潜入喷泉时,令人难忘地展示了这些瑕疵。这是一种在高空平台上看起来很完美的图像,在下一张幻灯片上有Spot,快乐地在障碍物上小跑。

在这一点上,波士顿动力公司的机器人看起来不像是单一的产品,更像是对未来的展望。数十年来,腿式机器人很难建造,但是一系列相关领域的进步 - 包括传感器,电机,控制软件和机器视觉 - 使它们首次成为可行的。

Raibert说,Spot和早期腿式机器人之间的区别是白天和黑夜。“这是对我们多年来在感知地形,平衡机器人,控制机器人方面所学到的东西的致敬,”他说。为了达到这个水平,该公司倾向于Raibert称之为“低级AI”。这意味着人工智能控制系统负责在所有情况下保持机器的正常和平衡。实际上告诉机器人去哪里以及做什么是留给人类,他们使用改进的游戏平板电脑控制Spot。

受大家喜爱的有腿设计终于为机器人工作了

Lipson说,腿部设计有许多天然优势。它们很容易平衡,很难敲打。它们适用于各种环境,具有极高的适应性。“这就是大自然有这么多腿式机器的原因,”利普森说。“这是一个非常多功能的平台......我相信这将成为未来机器人技术的主要平台。”

波士顿动力公司并不是唯一一家看到这种潜力的公司。该公司多年来一直在磨练其设计,众多竞争对手如雨后春笋般涌现出类似的产品。其中包括由中国公司Unitree Robotics设计的四足机器人Laikago;由费城的Ghost Robotics制作的Vision和Wraith系列;和ANYmal,由ANYbotics公司创建,这是一家从瑞士苏黎世联邦理工大学分离出来的公司。

ANYmal与Spot特别相似,能够在室内和室外使用各种附加装置。联合创始人PéterFankhauser告诉The Verge,该公司已经开始销售其机器人(虽然他不会说多少),并且最近演示了其中一台机器调查北海的海上能源平台。

Fankhauser说,这是技术的完美展示。有腿的机器不仅可以在这种工业环境的狭窄走廊和楼梯上行走,而且将机器人送到偏远地区意味着更少的人被困在不知名的地方。“这些都是危险的工作,偏远的工作,因此也是昂贵的工作,”他说。“商业案例非常非常明确。”

在Fankhauser看来,更多公司正在推出有腿机器人,这是个好消息。他说,它创造了一个更加多样化的市场,并为客户提供更大的信心。“如果只有一家供应商,公司会害怕买这些东西。”

推进自动化协会主席杰夫伯恩斯坦同意这是一个“好兆头”,更多的公司不仅仅是波士顿动力公司参与这一领域。但他告诉The Verge,鉴于硬件是如此新颖,很难预测机器人是否会真正起飞。“我们以前没有在市场上买过这么多产品。”

虽然Spot的情况似乎很乐观,但对于波士顿动力公司来说,让它的机器人运行在一个更平庸但可能更有利可图的环境中可能会更加棘手:仓库。

在公司收购了Kinema Systems之后,它开始销售这家初创公司的Pick机器人,这是一个配备气动吸盘的静态工业臂,它使用深度学习来观察周围的世界。(这个手臂本身是由日本机器人巨头Yaskawa制造的。)今年,它展示了它的轮式机器人Handle,它使用一个配重来平衡一个拣选臂,可能会被整合到同一个环境中;卸货和堆垛箱。

销售挑选似乎很简单:Kinema Systems在该公司被收购之前证明了该技术的实用性。但是将Handle纳入同样的环境更加雄心勃勃 - 比Spot更加雄心勃勃。波士顿动力公司将机器人展示为更接近人类直接替身的机器人:能够像人一样轻松驾驭仓库的机器。这意味着它可能会直接进入公司的工作流程,而不是要求公司重新组织他们的工厂或仓库。

对于Nieves来说,这也是物流和仓库自动化的一部分,这是一项艰巨的任务。他说Handle的设计纯粹是波士顿动力学:优雅而敏捷,“一件漂亮的工程设计。”但他警告称,它将比人类和机械等其他选择更昂贵,而且它的设计在很多方面都受到了限制。

首先,它是不受限制的,这意味着它将依赖于电池供电。这将需要公司在每个地点购买多个单位,因此有些人可以在其他人工作时收费。它的气动夹具也只能抓住某些货物,这使得它很难用于许多常见的仓库任务,例如装载或卸载卡车。

将机器人放入仓库是一项巨大的挑战

“今天机器人无法做到这一点,”Nieves说。“你正在用3D实时播放俄罗斯方块,你不得不加载一半的东西。”他说:“我确信今天看到的Handle不会看到内部的真正的仓库......他们还有很多工作要做,因为他们将这个产品推向市场。“

Raibert表示,该技术仍处于开发阶段,该公司没有时间表可以解决Handle何时上市的问题。但他表示,仓库自动化的机会是“巨大的”。

“你去看看世界各地的物流活动,它基本上是不自动化的。人们分心认为亚马逊的仓库完全自动化,但他们只有一两个任务自动完成,“他说。拥有像Handle这样的真正移动的动态机器人会改变这种状态。“那里有许多低调的果实,”雷贝特说。

就像Boston Dynamic的视频中的评论者一样,很难不将公司视为自动化未来的试金石。这根本不公平 - 自动化的未来真的不确定。

机器人在日常环境中变得越来越普遍,但专家担心他们没有做得很好。在今年的一篇论文中,经济学家Daron Acemoglu和Pascual Restrepo--该领域最受尊敬的两位研究人员 - 警告他们称之为“马马虎虎”的自动化现象,当时用来取代人的技术并没有提供任何实际的好处对经济。自动化工厂不会变得更快或更高效;他们只是将人工换成他们的机器等价物,这些交换的好处由负责人积累。

机器人能真正改善工作生活吗?

我们已经看到了部分员工的这种动态。例如,在沃尔玛,机器人正在承担扫描架等普通任务,员工们表示这些机器不能让他们的工作更轻松。事实上,由于管理机器人所需的额外工作,它们使它们变得更难。在亚马逊仓库中,机器人正在承担更多工作,但正如Raibert所说,它仍然只是局部的,在此期间,人类更像是机器。

Acemoglu和Restrepo警告说,如果这种趋势继续下去并且没有创造新的就业机会,那么劳动人民的生活将变得更加艰难 - 我们已经看到随着不稳定工作和工资停滞的增加。

正是这种令人沮丧,令人沮丧的环境使波士顿动力公司的机器人如此令人兴奋。该公司不是制造相同的老式滚动机器人,而是等待人类接收它们,而是将“一般”的自动化推向了技术更先进的东西。至少,这就是该公司的视频所展示的内容。现在,波士顿动力公司有时间证明它的机器人已经准备好离开实验室并走向世界。

“我认为机器人会以一种好的方式影响人们的生活。我认为它会提高生产力,我认为它会让人们摆脱沉闷,肮脏和危险的[工作],“Raibert说。“我不愿意看到像这样的技术中的巨大机会,因为担心会有什么缺点。”

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