Virgin Orbit的巨型飞机在重要的飞行试验期间在加利福尼亚下降火箭

今天早上,维珍航空公司 - 理查德布兰森太空旅游公司维珍银河公司的衍生公司 - 在南加利福尼亚州的一架飞机上投下一枚小型测试火箭,并将其撞向地面。火箭坠入地球是维珍轨道的主要飞行试验的一部分,这将为该公司今年夏天晚些时候首次发射升空铺平道路。

今天早上的事件被称为跌落测试,它的目的是看看维珍轨道的初出茅庐的火箭系统是否符合预期。在过去四年半的时间里,维珍奥比特一直在开发一种名为LauncherOne的新型小型火箭,该火箭的设计目的是将卫星大小的洗衣机放入地球周围的低轨道。但与市场上大多数其他商用火箭不同,LauncherOne不会从地面垂直起飞。相反,它被带到飞机机翼下的高空,然后掉落。然后它意味着点燃它的发动机并爬上轨道。

“这对我们来说是一个非常重要的里程碑。”

这个过程是一种相对罕见的太空旅行,被称为空中发射,它与维珍银河用来将其旅游太空飞机送到太空边缘的发射技术相同。今天的练习是Virgin Orbit的LauncherOne在实际飞行中第一次点燃发动机之前需要通过的最后一次大测试。“这对我们来说是一个非常重要的里程碑。这对我们的发展计划来说真的很糟糕,“Virgin Orbit总裁兼首席执行官Dan Hart告诉The Verge。

现在这就是我所说的跌落测试!今天的视频是我们#LauncherOne小型卫星运载火箭的非常成功的跌落测试。即将推出更多照片和视频。pic.twitter.com/aOib4HYVPU

- Virgin Orbit(@Virgin_Orbit),2019年7月10日

对于今天的测试,Virgin Orbit用水和防冻剂填充LauncherOne,以模拟火箭在其坦克充满液态氧和煤油的实际推进剂时的重量。然后它被载机飞机运到了一个大约35,000英尺的高度,这是一架特别装备的波音747宇宙女孩。已经修改了内脏飞机以在其左翼下方携带LauncherOne。一旦两人达到目标高度,Cosmic Girl的飞行员Kelly Latimer释放了拿着火箭的夹子,让它掉下来。

所有这些步骤都将与LauncherOne的第一次测试发布相同,这就是为什么今天的测试如此重要。我们的目标是看看LauncherOne在正常飞行中是否像预期的那样下降,以及车辆上的力量是否与维珍轨道团队预期的差不多。“我们从火箭获得的真实数据是在前五秒钟,”哈特说。Virgin Orbit在测试过程中对火箭进行了视频训练,而虚拟LauncherOne车辆也在其中嵌入了传感器以收集有关其坠落的数据。“火箭将告诉我们它在哪里,它感觉到的任何动作,以及它在最初的几秒钟内是如何飞行的,特别是对于空中发射火箭非常重要,”哈特说。

在实际测试发射期间,Cosmic Girl将把LauncherOne放在水上而不是陆地上,以确保点火火箭不会损坏地面上的任何人或财产。相比之下,今天的跌落测试发生在南加州的爱德华兹空军基地,维珍轨道团队计划恢复现已拆除的撞击基地的LauncherOne。

在今天下降之前,Virgin Orbit通过对其主引擎NewtonThree进行测试,以及对车辆进行全面的“热火”测试,彻底测试了LauncherOne的基本组件,这是在发动机连接时点燃的时候。一个完整的火箭。该团队还一直在使用LauncherOne进行“圈养携带”测试,当宇宙女孩在飞机机翼下方飞行时没有摔倒车辆。

“火箭会告诉我们它在哪里,它感觉到的任何动作,以及它在最初的几秒钟内是如何飞行的。”

现在,这是Virgin Orbit首次测试发布的全面动力。在接下来的几周内,该公司将继续测试火箭并执行他们在飞行当天需要执行的所有程序。在夏天结束的某个时候,LauncherOne将携带未知的测试有效载荷进入轨道。“这真的主要是一个工程飞行,以了解第一阶段,第二阶段的表现,以及任务干净利落,”哈特说。

一旦完成,Virgin Orbit的商业运营将开始。哈特说,该公司在工厂内已经完成了五枚完成的LauncherOne火箭,并且该团队已经开始了第六次火箭的工作。目标是在第一次测试发布后两个半月开始飞客,但时间表可能会改变。“显然,这将取决于我们所看到的表现,”哈特说,“我们是否有任何关于火箭本身的工作,这在首次发射时总是存在风险。”

维珍航空公司的原始母公司维珍银河公司(Virgin Galactic)宣布,计划通过与前Facebook执行官Chamath Palihapitiya经营的投资公司Social Capital Hedosophia进行反向合并,仅仅过了一天。由于Virgin Orbit现在与Virgin Galactic分开,合并并不影响发射提供商,该公司暂时仍处于私有状态。

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